País: Argentina
Región: Campo pampeano

Caldenes centenarios de la pampa argentina

Por: Wálter Cazenave.

En el centro de la República Argentina, más concretamente sobre las provincias mediterráneas de San Luis y La Pampa, entre las latitudes de 34° 30 y 39°, se extiende en dirección NNO-SSE una franja boscosa de unos 500 km de largo y con un ancho variable, aunque nunca inferior a los 80. Sigue, en líneas generales, el rumbo de las isohietas de 700 y 500 mm, dentro de las que se desarrollan preferentemente. Esa formación fitogeográfica está compuesta mayoritariamente por individuos de la especie prosopis, con neta mayoría de la Prosopis caldenia, vulgarmente conocida como caldén. Los caldenes son árboles de crecimiento muy lento; un individuo puede tardar medio siglo en alcanzar a desarrollar un tallo de 20 cms de diámetro, perfectamente adaptados
a la condición semiárida de su entorno. Durante el siglo pasado, en los años coincidentes con las dos Guerras Mundiales, cuando la Argentina no podía importar carbón, sufrieron una enorme explotación para aprovechar su madera como combustible, especialmente en las locomotoras ferroviarias. Esa erradicaión, irracional en muchos aspectos, tuvo notables consecuencias sociales y físicas para el agro pampeano que a principios de la década de 1930 sufrió un fenómeno erosivo similar al de la "dust bowl" en los Estados Unidos, con grandes voladuras de suelo. Posteriormente el desmonte prosiguió en forma más atemperada para habilitar campos de cultivo y cría.

De aquella tala sobrevivieron algunos ejemplares de porte realmente extraordinario para la zona y la especie, con diámetros del orden de los dos metros y una antigüedad no bien determinada pero seguramente de varias centurias. Algunos de estos ejemplares están asociados a mitos y leyendas de las tribus de tronco mapuche que vivieron en las pampas en el siglo XIX, para quienes ciertos ejemplares tenían un significado mágico y trascendente.

Actualmente la provincia de La Pampa está implementando una ley de protección de estos grandes ejemplares, cuidando su preservación y promoviendo su conocimiento y significado, considerándolos incluso un recurso turístico al par que un símbolo espiritual de la región. De hecho el caldén figura como elemento central en el escudo de la provincia de La Pampa.

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